聽損的患病率、與癡呆的關聯及兒童影響

聽力損失的患病率

聽力損失絕非罕見,它是香港第三大常見的健康問題,僅次於心臟病和關節炎。在香港,18歲以上的成年人中,約有15%的人有不同程度的聽力困難。而每1,000名兒童中,有約2至3名新生兒即可檢測出聽力損失。

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在20至69歲的成年人中,年齡是聽力損失最主要的預測因素。儘管所有年齡組的人都可能受到影響,但60至69歲的成年人聽力損失程度最為嚴重。在這個年齡段內,男性患聽力損失的風險幾乎是女性的兩倍。在65至74歲的成年人中,有大約25%的人會被診斷出「殘疾性聽力損失」,而在75歲及以上的成年人中,這一比例上升至近50%。

世界衛生組織(WHO)估計,全球超過5%的人口,即約3.6億人(包括1.83億男性和1.45億女性)患有殘疾性聽力損失,其中有3200萬是兒童。在全球65歲以上的人群中,大約有三分之一受到殘疾性聽力損失所影響。大多數患有殘疾性聽力損失的人生活在中低收入國家,尤其是在南亞、亞太地區和撒哈拉以南非洲地區,這些地區的兒童和65歲以上成人的殘疾性聽力損失患病率最高。

雖然許多聽力損失是不可避免的,但世衛組織發現,在15歲以下的兒童中,有60%的聽力損失是可以預防的。在中低收入國家,這一比例高達75%,而在高收入國家則為49%。預防措施涵蓋了腮腺炎、麻疹、風疹、巨細胞病毒、慢性耳部感染等傳染病,以及分娩期間的併發症、孕期母親及嬰兒使用可能對聽覺系統造成損害的藥物等因素。此外,世衛組織還指出,大約有11億的12至35歲年輕人,因為長時間暴露於娛樂活動中而面臨聽力損失的高風險。

聽力損失與癡呆的關聯性

聽力損失是否會引發癡呆?這是一個經常被提出的重要問題。而到目前為止,並沒有證據顯示聽力損失會直接導致癡呆症。然而,研究顯示,聽力較差的人的認知功能也會較弱和聽力損失與癡呆症的共病率較高,表示這兩者經常同時出現。另外,研究亦指出,相較於聽力正常的人,聽力損失患者的認知能力下降速度快30-40%。這表示,若老年人患有聽力損失,罹患癡呆症的風險也會隨之增加,且聽力損失越嚴重,患癡呆症的可能性也會越大。

為什麼會觀察到聽力損失與認知能力下降之間的關聯?目前尚在深入研究中。不過目前已有一些理論提出的說法是,相比聽力正常的人,聽力損失患者往往需要投入更多的精力去聆聽,這種額外的認知負擔可能導致用於其他認知任務的資源減少,進而影響記憶力和認知功能。

不同理論的觀點

另一個理論認為,聽力損失可能與認知能力降低有間接的關聯。這是因為未經治療的聽力損失可能會導致社交孤立、抑鬱情緒,以及自我效能感的降低。這些因素都被認為可能會增加患癡呆症的風險。此外,值得注意的是,許多初次就診的聽力損失患者是由家人陪同而來,這些家人通常也擔心患者的記憶力問題。有趣的是,當這些患者的聽力損失得到適當管理後,患者及其家屬通常會觀察到患者在性格、參與對話、行為以及整體功能方面的顯著改善,這些改善很大程度上是因為患者能夠更多地與外界交流和互動。

「聽覺剝奪」也是一個普遍的理論。長期未經治療的聽力損失會使聽覺系統缺乏重要的輸入,最終使聽覺系統失去處理聲音的能力。就像鍛煉肌肉一樣,保持聽力活躍對聽覺系統至關重要。此外,「共同原因」假設則認為指出,同時導致聽力損失和認知能力下降與年齡相關的生理變化和退化大有關連。

隨著年齡增長而出現的聽力下降,並不直接代表會患上癡呆症。相反,認知功能的減退和聽力損失之間存在某種程度的潛在關聯性。基於現有研究,建議有記憶力或認知能力下降跡象的人考慮進行聽力評估,進行一次聽力評估並解決聽力損失及溝通問題,是整個治療過程重要的一部分。

聽力損失對兒童的影響

聽力對兒童成長的重要性不容忽視。在香港,每1000名兒童中就有2至3個新生兒存在聽力損失問題,而在青少年群體中,每5個中就有1個面臨不同程度的聽力障礙。

從出生開始的早期階段,聽力對兒童的語言學習、社交技能、情感以及認知發展都極為關鍵。即便是輕微的聽力損失,也可能對孩子的語言表達能力和社交互動造成顯著影響,發展出學習延遲的情況。

區分孩子的先天性和後天性聽力損失

兒童的聽力損失可能是先天性的,也可能是後天性的。

先天性聽力損失涉及遺傳因素、母親懷孕期間的健康狀況,以及出生時的特定情況。根據資料顯示,大約有二分之一的嬰兒聽力損失病例是由遺傳因素造成的。而早產、出生時體重過輕或缺氧的嬰兒患聽力損失的風險較高。如果母親在懷孕期間感染了某些病症,那麼嬰兒患有聽力損失的風險會更高。

後天性聽力損失則可能由感染(中耳炎、腦膜炎、腮腺炎、麻疹、水痘和流感)、耳部問題(耳垢過多或出現膠耳,通常是暫時性的問題,不會造成永久損害)、頭部受傷或長期暴露於高音量噪音環境中引起(過高音量的音樂或電視,以及暴露在突然發生的過度噪音下,例如煙花)。

要識別兒童的聽力損失,家長和教師需留意以下跡象:嬰兒對響聲無反應、語言發展延遲、注意力分散、學習困難、在嘈雜環境中溝通困難等。及早發現並介入,對孩子的未來發展至關重要。

預防孩子的聽力損失

世界衛生組織(WHO)估計,15歲以下兒童的聽力損失中,約有60%的情況是可以避免的。預防兒童聽力損失的措施包括降低噪音暴露、及時治療耳部感染和接種兒童疫苗。

對於已經出現聽力損失的兒童,家長應尋求專業幫助,包括考慮使用助聽器或人工耳蝸,並與專業言語治療師合作,協助孩子克服溝通障礙,提升社交和學習能力。另外,可以多與孩子一起探索聲音,例如:演奏樂器或使用唇形告訴他們字母的正確發音,說話時要清楚、緩慢,面向孩子,並保持良好的目光接觸。需要時,可以使用一些基本的手語或手勢來幫助孩子理解言語。

若家長對孩子的聽力狀況有所擔憂,應及時進行聽力評估,以確定孩子是否存在聽力問題,並尋求相應的支援和治療。